CORALES BLANDOS Corales de Cuero y discosomas

Sarcophyton, nombre que deriva de las palabras griegas sarkos, que significa carne, y phyton, que significa criatura. Estos animales pertenecen a los corales blandos, así denominados porque, al contrario de los corales duros, no generan un esqueleto de carbonato cálcico, por lo que no son generadores de arrecife. La colonia de pólipos tiene form...

Sarcophyton, nombre que deriva de las palabras griegas sarkos, que significa carne, y phyton, que significa criatura. Estos animales pertenecen a los corales blandos, así denominados porque, al contrario de los corales duros, no generan un esqueleto de carbonato cálcico, por lo que no son generadores de arrecife. La colonia de pólipos tiene forma de seta, con un pie alargado sobre el que se superpone la superficie con los pólipos (poliparium), que se extiende sobre los márgenes. Su nombre común es coral cuero, coral piel o coral seta.

Morfología:

Los tallos son cortos y gruesos en lugares sujetos a mareas, pero largos y delgados cuando crecen en fondos planos o profundamente en el lodo. El extremo superior se denomina capitulum y tiene apariencia de seta. Existen dos tipos de pólipo, unos (los autozoides), de hasta 4 cm. de longitud cuando se expanden, y que pueden retraerse por completo; los otros (los sifonozoides) son pequeños y muy numerosos, posados entre los autozoides. Su coloración puede ir desde el rosado hasta el marrón claro, amarillo o verde. En extrañas ocasiones se han divisado colonias con los pòlipos color azul claro. Según la especie, el capitulum alcanza los 60 cm. de diámetro.

Este coral muda la piel periódicamente. Primeramente repliega totalmente sus pólipos, después se desprende parcialmente de una delgada capa de piel, que en un par de días libera, a porciones, por completo, llevándose los sedimentos y microbacterias que contuviera.

Alimentación:

Los Sarcophyton contienen gran cantidad de algas simbióticas (ambos organísmos se benefician de la relación) llamadas zooxantelas. De ahí su aspecto y color cuero. Las algas realizan la fotosíntesis produciendo oxígeno y azúcares, que son aprovechados por los corales, y se alimentan de los catabolitos del coral (especialmente fósforo y nitrógeno). No obstante, los Sarcophyton se alimentan, tanto de los productos que generan estas algas (en un 90 %), como de las presas de fitoplancton, que capturan ayudados de los tentáculos de sus minúsculos pólipos.

Asociación

Variedad de copépodos se hallan es este coral: Perosyna indonesica, Paradoricola spinulatus, Anisomolgus ensifer y Alcynomolgus sarcophyticus. Una curiosidad es su "adopción", en cautividad, por parte de peces payaso, de la especie Amphiprion ocellaris. Dada la similitud de los pólipos del Sarcophyton con los de algunas anémonas hospedantes, estos peces payaso se comportan con el Sarcophyton como si fuera una anémona, manteniendo una relación simbiótica.

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